狗的生命里程:如何搞清楚你的爱犬到底有多大

by Christian Yates

如果你的爱犬已经活蹦乱跳地活了10年,那么人们普遍认为这只狗已到老年,相当于已过人类70古来稀之年。这一换算系数,即狗1年的寿命相当于人的7年,是以人类平均寿命(77岁左右),除以狗的平均寿命(11岁左右)而得出來的。

这一算法的基本假设是,在狗狗生命的任何阶段,其度过的每一个日历年都相当于人类的7年。但是新的研究表明事情并没有那么简单。如果我们看看犬类成长发育一些基本的关键阶段,原因就很清楚。

例如,大多数狗品种在6个月到12个月之间已达到性成熟年龄,根据上述传统的换算,狗这一年龄的上限只相当于人类的7岁童年。而在狗的年岁的高龄一端,尽管比较少有,但我们知道有些狗可以活过20多年。根据“狗1岁等于人7岁的换算”法则,20多岁的狗相当于人类难以想象的超高寿140岁。

更复杂的是,狗的寿命長短在很大程度上取决于品种。体型较小的狗寿命明显較长,这表明小型犬只比体型较大的狗成熟衰老得要慢一些。

以上所有现象引出这样一个问题,我们所说的年龄岁数究竟是什么意思? 描述年龄最明显的方式就是从出生到现在逐年而计的时间长度。这就是所谓的以时间顺序而定义的年龄。

不过,年龄还有其他的定义方法。例如,生物学年龄是一个较侧重于个人主体生理状况的定义,主要依赖对一个人生理发展指标性特征的评估。这些指标包括将个人疾病状况、认知障碍和活动水平加以考虑的“衰老指数”。

此外,还有更客观的衰老生物标记,如基因呈现水平(基因在生命的不同阶段会以不同的速度产生蛋白质)或免疫细胞的数量。生物年龄增长的速度取决于个人遗传因素、心理健康和生活方式。

例如,如果你花了很多时间吃垃圾食品和吸烟,少锻炼和少健康饮食,那么你的生理年龄很可能会超过你的实际年龄。或者,如果你爱惜自己的身体健康,你可能是一个拥有40岁身体的60岁老人。

狗的生命里程

比较不同物种的动物年龄,年龄的生物学定义要比岁月长短定义要有效得多。即使你知道仓鼠的寿命只有3年,但对于一只仅6周大的仓鼠,你依然会搞不清楚这只仓鼠处于它生命的哪一个阶段。但若你了解到这只仓鼠已经到了可以繁殖的年龄,你就明白这只仓鼠已发育成熟。

一批最新研究生命老化现象的学者认为,测量生物年龄的合理方法是观察物种的“DNA时钟”(epigenetic clocks,也可翻译为表观遗传时钟)。DNA时钟是指根据生物的DNA甲基化水平来测量生物寿命的一种方法。所有哺乳动物的DNA都会随着岁月流逝改变遗传之表观,呈现不同程度的甲基化。

在狗狗生命的第一年,它们发育非常之快速,满1岁时已相当于人类的31岁。

DNA的“甲基化”特别是测量生物寿命的最好指标。所谓甲基化是指一个碳原子与三个氢原子结合的原子团即甲基加入到DNA这一生化现象。尽管是不同物种,许多显著的生理发展标记,如牙齿的发育,似乎都发生在相同的甲基化程度的时段。因此,对拉布拉多搜寻犬和人类的DNA甲基化水平进行比对后,研究人员得出了一个将狗的年龄与人类年龄相对应的科学公式。

这个公式是:人类的年龄 = 16×ln(狗所经历的实际年度)+ 31。

这个公式中的ln代表一个称为自然对数的数学函数。众所周知对数函数常用于计算地震所释放能量(里氏震级)或测量声音(分贝)这种非线性数字变化模式。自然对数在量度数量相差极大的数字方面很有用。甚至可以用对数图表来计算我们对岁月流逝的感知,因此可以解释为什么当我们变老时,我们会觉得时间的流逝也在加快。

在下面的图表中,您可以看到在红色虚线曲线中,自然对数是如何将狗的寿命(狗的年龄)转换为人类的年龄。这条曲线表明,狗一开始成熟得非常快,但它们的衰老随后放缓,这意味着犬类的大部分生活经历都是漫长的中年时期。

比对数计算较简便的方法是,记住狗满1周岁相当于人类的31周岁。之后,狗的实际年龄每增加一倍,相当于人类的年数就增加11岁。所以8个日历年代表了三次“翻倍”(从1到2,从2到4,然后从4到8),即31 + 3×11。因此一只8岁的狗即相当于一个64岁的人。

这个有用的简便近似计算值是绘制在红色对数转换曲线下的黑色曲线。而绿线则代表了不可靠的“狗1岁等于人7岁”的传统算法,从绿线的走向可看出这种算法在狗最高年龄时段是完全失真的。

其实大多数爱狗人士已经开始怀疑人与狗之间的对应年龄关系是非线性的,因为他们已经注意到,一开始,他们的宠物成熟速度远远快于“1岁等于7岁”算法所显示的速度。

比“1岁等于7岁”法则更为精细的生活经验观察发现,狗的初生头两年相当于人类的12年,而之后的所有年份则每1年相当于人类的4年。上图中的蓝色曲线代表了这个特别的经验规则,与新的对数定律比较一致。

由对数表格所显示的最新人狗年龄转换DNA研究方法表明,狗进入中年的速度甚至比大多数狗的主人想象的还要快。狗主需要牢记在心的是,当发现自己的爱犬雷克斯不愿意像以往那样欢蹦乱跳追球玩球之时,你的爱犬走过的生命岁月可能已经超出了你想当然的爱犬寿命。

克里斯蒂安·耶茨是英国巴斯大学数学生物学的高级讲师。他是《生与死的数学》的作者。

请访问BBC Future 阅读英文原文

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